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Las representaciones sociales de la infancia son imágenes o percepciones que se tienen de niñas, niños o adolescentes y que permiten una interpretación colectiva. Esta interpretación depende además de los valores y creencias a través de los cuales se percibe la realidad social.

Las representaciones sociales que las personas adultas tienen de niñas y niños, pueden encasillar el actuar en torno a estos y reducir la posibilidad de nuevas propuestas de interacción entre adultos y personas menores de edad porque estas no son "socialmente aceptadas". Cualquier acción o decisión que se tome en torno a las niñas, niños o adolescentes estará mediada por las representaciones sociales, es decir por la forma de ver y entender a la infancia.

A continuación se describen de forma breve las cinco visiones que de alguna forma recogen las diversas representaciones sociales de la infancia: el paradigma de la propiedad familiar, es decir que hijas e hijos son propiedad de madres y padres; el valor futuro que niega su presente y les considera sólo por lo que llegarán a ser; la infancia como víctima o victimaría, donde niñas y niños son vistos como seres peligrosos lo que genera desconfianza, estigmatización, criminalización y exclusión de la participación social; la infancia como algo privado, que niega su participación en la esfera política y social, y por último, la infancia como incapaz o necesitada de ayuda para actuar como agentes sociales donde niñas y niños son manipulables y psicológicamente débiles.

Estas formas de representación trascienden el tiempo y el espacio, pero claramente reflejan la forma en que la infancia es vista como un hecho social, como aquello que las personas dicen o piensan qué es. La imagen colectiva que de ellas y ellos se elabora tendrá de forma ineludible impacto en las decisiones que afectan a niñas, niños y adolescentes.

En contraparte a estas representaciones se encuentra la sociología de la infancia que busca por un lado, mirar de forma más respetuosa a la infancia desde la perspectiva adulta y por otro, la consideración de la infancia como una estructura social en sí misma en la que algunas herramientas básicas de análisis son las perspectivas generacionales y de género, pero sobre todo el intento por conocer el punto de vista propio de niñas y niños, desde su construcción social, económica, histórica, política y cultural.

Ambos aspectos subrayan la necesidad de entender los espacios socioculturales en los que se mueve la infancia y el papel que juegan dentro de las diversas formaciones sociales. Dicho en otras palabras, se trata de ubicar a la infancia como un actor social a pesar del rol pasivo que en algunos momentos históricos se les ha pretendido asignar.

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